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Public opinion in the EU institutions’ discourses on EU legitimacy from the beginnings of integration to today

Sternberg, C; (2016) Public opinion in the EU institutions’ discourses on EU legitimacy from the beginnings of integration to today. Politique Européenne , 54 (4) pp. 24-56. 10.3917/poeu.054.0024. Green open access

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Abstract

This article offers a long-term historical account of changing and competing references to public opinion and “what the people want”, and of the projected relationship between the two, in legitimation discourses by EU or Community institutions from the 1950s to today. It describes shifts from taking a generally permissive public opinion for granted, over an increased emphasis on the need to act upon and shape it, to a distinct turn, starting in the mid-1970s and in full swing by the 1980s, towards centring any claims regarding Community legitimacy on citizen expectations. The next chapter in the history of discourses around public opinion was marked by the growing and incontrovertible politicization and polarization of public opinion. This came to a head in the context of the constitutional, euro, refugee, and most recently Brexit crises, but was already beginning to show at the times of the Maastricht and constitutional treaties. By now the discursive balance of plausibility has irrevocably been tilted in favour of discourses acknowledging the political nature of the stakes of EU politics, as opposed to de-politicising them. The challenge is to develop mechanisms of channelling and reconciling clashing preferences, interests, and identities, recognising differences without claiming to harmonise them // L’opinion publique dans les discours des institutions européennes sur la légitimité de l’UE, des débuts de l’intégration européenne à aujourd’hui Cet article développe une perspective historique de longue durée sur les références, changeantes et concurrentes, à l’opinion publique et à “ce que veut le peuple” dans les discours de légitimation de l’UE et des institutions communautaires, des années 1950 à nos jours. Il rend compte du passage d’une première séquence, où le consensus permissif de l’opinion publique à l’égard de l’intégration européenne est tenu pour acquis, tout en insistant de plus en plus sur la nécessité d’agir sur cette opinion publique et de la façonner, à une deuxième séquence, suite à un tournant important à partir du milieu des années 1970 et surtout des années 1980, durant laquelle toutes les revendications relatives à la légitimité communautaire se fondent sur les attentes des citoyens. Le chapitre suivant dans l’histoire des discours sur l’opinion publique a été marqué par une politisation et une polarisation croissante et incontestable de cette opinion publique. Cette tendance est apparue flagrante dans le contexte des diverses crises – constitutionnelle, de l’Euro, des réfugiés, et plus récemment du Brexit – qui traversent l’UE même si elle commençait à être visible dès le traité de Maastricht et le traité constitutionnel. Désormais, l’équilibre discursif penche irrévocablement en faveur des discours reconnaissant la nature profondément politique des enjeux de la politique de l’UE, plutôt que de ceux visant à les dépolitiser. Le défi consiste alors à développer des mécanismes permettant de canaliser et de concilier des préférences, des intérêts et des identités contradictoires, en reconnaissant ces différences, sans pour autant prétendre les harmoniser.

Type: Article
Title: Public opinion in the EU institutions’ discourses on EU legitimacy from the beginnings of integration to today
Open access status: An open access version is available from UCL Discovery
DOI: 10.3917/poeu.054.0024
Publisher version: http://doi.org/10.3917/poeu.054.0024
Language: English
Additional information: This version is the version of record. For information on re-use, please refer to the publisher’s terms and conditions.
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URI: https://discovery.ucl.ac.uk/id/eprint/1547731
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